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Robotique médicale

Une table d'opération surmontée des bras d'un Da Vinci © Creative commons

Depuis plus d'une décennie, le corps médical, traditionnellement à l'écoute des évolutions technologiques, a entrepris d'utiliser des systèmes robotiques. C'est la précision et la dextérité des robots qui a suscité cet intérêt.

Suivant l’exemple américain les hôpitaux européens s’équipent. Sur les 1100 robots Da Vinci en activités dans le monde, 800 se trouvaient dans des hôpitaux américains, moins de 200 en Europe, dont 21 en France (cf Science et Vie, juin 2009).

Actuellement environ 10 % des opérations chirurgicales réalisées dans le monde font appel à des robots-chirurgiens, et ce chiffre est en constante évolution.

Robot industriel

Le robot industriel est à l’origine de l’ère robotique. Il existe depuis les années 1960. La grande source d’inspiration et d’argent à l’époque est l’industrie automobile en pleine expansion : les robots viennent remplacer les ouvriers dans les tâches pénibles et dangereuses (peinture, soudure) et se présentent sous la forme d'un ou plusieurs bras se terminant par un poignet. Ces machines effectuent généralement la même fonction de façon cyclique. Depuis les années 1960 la robotique industrielle a beaucoup évolué proposant un éventail de matériels de plus en plus sophistiqués. Le contexte du marché du travail a changé lui aussi et l'arrivée de ces machines au sein de l'entreprise n'est pas toujours bien perçue...

Assemblage de sous-ensembles soudés par robotisation en atelier de ferrage © Creative commons

Robot d’exploration, de surveillance, et robots militaires

Ils explorent la planète Mars, déminent les champs de bataille, opèrent dans les zones irradiées, ou sondent les profondeurs abyssales. Les robots d’exploration en milieux difficiles, voire tout à fait impraticables pour l'homme, se substituent à ce dernier pour sonder, secourir, opérer, en autonomie ou téléguidés ; des missions à moindre coût puisque les conditions de viabilité et de sécurité sont moindres.

Les robots militaires ont des missions similaires à celles évoquées précédemment et sont utilisés dans le cadre militaire, la détection d’armes chimiques, comme engins de rapatriement, mais aussi comme armes à feu téléguidées...

Robonaut 2 a été conçu dans le but d'aider le travail des astronautes dans des situations délicates, notamment lors de sorties extravéhiculaires. Cela doit permettre de diminuer considérablement le risque de pertes humaines. © Wikimedia commons

Robot de service domestique, robot compagnon-assistant

Les robots commencent à entrer dans nos maisons, le marché de la robotique domestique est en pleine évolution. Avec la tondeuse Automower ou l’aspirateur Roomba, les robots ménagers connaissent un grand succès et plusieurs dizaines d’industriels sont aujourd'hui sur ce marché.

Les robots sont également mis au service des personnes handicapées ou âgées pour leur offrir des soins et un regain d'autonomie. Le robot d’assistance musculaire HAL peut permettre aux personnes handicapées de retrouver l’usage de leurs membres. Paro, le bébé phoque, est utilisé comme animal de compagnie dans les maisons de retraite.

Robot jouet, robot gadget

Les passionnés "passifs" rêvent et manipulent des robots alors que les passionnés "actifs" en construisent. Pour s’initier à domicile, on peut s’aider de livres ou de kits de robotiques accessibles à divers niveaux. Par ailleurs, les ateliers et sections dédiés à ce domaine dans les écoles comme dans les universités se multiplient. Pour parfaire leur technique, certains s'inscrivent à des compétitions organisées en vue de stimuler la créativité telles que la fameuse Robocup avec ses robots footballeurs.

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