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Découverte d’un dinosaure géant au Portugal

Avril 2015

La découverte d’un gigantesque  fossile dans le nord du Portugal en mars 2014, vient enrichir les dinosaures d’une nouvelle espèce. Baptisé "Torvosaurus gurneyi" par les paléontologues, ce dinosaure serait peut-être le plus grand ayant vécu en Europe il y a 150 millions d’années. Les os fossilisés ont en effet une taille impressionnante : Torvosaurus gurneyi faisait 10 mètres de long pour un poids de 4 à 5 tonnes et un crâne mesurant à lui seul 1 mètre 15 cm !

Les dents d’un carnivore

Les dents acérées de ce dinosaure, longues de 10 cm, indiquent que l’animal était carnivore et devait être un redoutable prédateur, à l’instar du Tyrannosaure ou du Giganotosaure, apparus plus tard sur le continent américain, et mesurant plus de 12 mètres.

Ce grand dinosaure bipède, appartenant à la famille des théropodes, a d’abord été pris pour un Torvosaurus tanneri  :  une espèce vivant en Amérique du Nord. En étudiant les os de sa queue et sa dentition (qui comptait moins de 11 dents contrairement à son cousin d’Amérique), les chercheurs se sont aperçus qu’il s’agissait d’une autre espèce.

Comment sait-on qu’un dinosaure était herbivore ou carnivore ?

Fossile d’un Triceratops horridus (herbivore) du Museum des sciences naturelles de Houston, Etats-Unis © Christophe Hendrickx

Fossile d’un Acrocanthosaurus atokensis (carnivore) du Museum des sciences naturelles de Caroline du Nord, Etats-Unis © Christophe Hendrickx

Un ancêtre commun pour ces deux espèces de Torvosaurus

Les différences entre ces deux Torvosaurus attestent bien qu’on a affaire à deux espèces distinctes. Pourtant, les nombreuses ressemblances entre les fossiles européen et américain révèlent aussi que ces deux espèces avaient un ancêtre commun, et qu’elles ont hérité d’un grand nombre de caractères semblables.

Pendant longtemps, les naturalistes se sont demandés pourquoi des espèces vivant sur des continents séparés par d’immenses océans, pouvaient avoir des caractères si proches. Au début du 20e siècle, l’astronome et climatologue allemand Alfred Wegener proposa une théorie sur la dérive des continents.

Pour aller plus loin…

Un article du Radis Vert, rédigé à partir des sources suivantes :

lemonde.fr ;  futura-sciences ; wikipédia ; jurassic-world ; ulaval.ca ; universcience.tv

 

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