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Archéologie & Paléontologie

Pour la première fois, deux équipes scientifiques ont réussi à séquencer une partie de l'ADN d'un homme de Neandertal. Leurs conclusions sont concordantes : notre proche cousin s'est séparé génétiquement de nous il y a environ 500 000 ans. Et n'a vraisemblablement plus eu d'échange génétique avec notre espèce depuis cette époque.

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En Éthiopie, une équipe internationale révèle le squelette quasi complet d'une jeune Australopithèque de trois ans baptisée Selam. Elle évoluait il y a 3,3 millions d'années, soit 100 000 ans avant le plus célèbre fossile hominidé, Lucy.

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Perchée à 2800 mètres d'altitude dans les montagnes boliviennes, une paroi rocheuse verticale de plus d'un kilomètre de long recèle un trésor paléontologique unique au monde : des milliers d'empreintes de dinosaures qui vivaient il y a 68 millions d'années. Un patrimoine enfin préservé, à travers un projet de parc touristique récemment inauguré.

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Depuis l'annonce de sa découverte sur une île indonésienne en octobre 2004, l'homme de Flores n'a cessé de susciter la controverse. Nouvelle espèce pour les uns, individu malade pour les autres… si l'on en croit les dernières études, le débat n'est pas clos.

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De récentes datations des peintures rupestres de « Baja California » au Mexique révèlent l'existence d'une tradition artistique longue d'au moins huit millénaires, la plus ancienne du continent américain… Une découverte qui relance le débat sur la chronologie du peuplement de l'Amérique.

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La découverte dans la région argentine de Patagonie d'un singe fossile du miocène apporte des informations précieuses sur l'évolution des primates du Nouveau monde. Mais surtout, sa capacité crânienne indique que bien avant les ancêtres africains des hommes, une autre lignée a vu son cerveau augmenter drastiquement de volume.

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Grâce à un logiciel inédit, une équipe du CNRS a pu déterminer l'appartenance sexuelle des empreintes de mains retrouvées dans une grotte préhistorique de Bornéo. Ces résultats ouvrent de nouvelles perspectives dans l'interprétation des peintures rupestres. À Bornéo, mais aussi dans le reste du monde.

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Depuis 2002, une équipe de paléontologues fouille une carrière de gypse à Cherves-de-Cognac, en Charente. En juillet 2005, nous les avons rencontrés sur le site. L'occasion de dresser un premier bilan de ces recherches au long cours.

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Trois ans après sa découverte au Tchad, de nouveaux fossiles et une reconstruction en trois dimensions de son crâne permettent d’en apprendre un peu plus sur Toumaï. Pour son découvreur, Michel Brunet, ces nouvelles données confirment plus que jamais qu’il s’agit du plus vieil hominidé connu à ce jour.

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Un fossile exhumé récemment en Ethiopie pourrait éclairer les origines et l'évolution de l'homme. Les chercheurs espèrent grâce à lui expliquer comment la bipédie est apparue. Problème : cet hominidé reste encore bien mystérieux. De plus, la marche sur deux pattes n'est plus considérée comme le propre de l'homme, et il a certainement existé autant de bipédies différentes que d'espèces d'hominidés... L'enquête ne fait que commencer !

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