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Archéologie & Paléontologie

Si le régime paléolithique est à la mode, il n’était peut-être pas aussi simple que ne l’imaginent les diététiciens contemporains. En effet, en étudiant une pierre usée trouvée dans la grotte Paglicci, dans le sud de l’Italie, des chercheurs de l’université de Florence ont découvert que cette pierre avait servi de broyeur et qu’elle avait été utilisée il y a plus de 32 000 ans. 

Publiés dans la revue Pnas, les résultats de ce travail sont éloquents : les chercheurs ont identifié jusqu’à 250 résidus d’amidon par centimètre carré, qui correspondent principalement à de l’avoine sauvage (aussi appelée avoine barbue). Cette avoine a très certainement été réduite en farine grossière après torréfaction des grains, avant d'être mélangée à de l’eau pour fabriquer des bouillies ou des galettes. Le même broyeur aurait aussi servi à écraser des glands et une variété sauvage de millet. Une étude qui démontre pour la première fois que le régime de nos lointains ancêtres était beaucoup plus varié...

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Les récents fossiles retrouvés en Afrique du Sud appartiendraient à l’un des tout premiers représentants du genre Homo, du moins si l’on en croit le très médiatique Lee Berger. Mais ses conclusions ne sont pas partagées par l’ensemble de la communauté scientifique.

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Une nouvelle espèce de scorpion des mers géant a été découverte dans l’Iowa, aux États-Unis, par une équipe de paléontologues de l’université de Yale. Vieux de 460 millions d’années, c’est le plus ancien spécimen d’euryptéride découvert à ce jour.

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Les structures trouvées dans certains fossiles de dinosaures à plumes sont-elles de simples bactéries ? Une étude menée sur un spécimen vieux de 150 millions d'années, découvert en Chine, montre qu'il s'agit en fait d'organites qui produisent les pigments des plumes.

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Comment le peuplement du continent américain a-t-il commencé ? Deux études publiées en même temps en proposent des récits inconciliables.

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Ce n’est qu’un modeste morceau de l'auriculaire de la main gauche, mais il prouve que des traits modernes sont apparus très tôt chez les ancêtres de l’Homme, les hominines, cette sous-famille de primates à laquelle appartient le genre Homo. Cette main de type moderne était moins adaptée à la vie dans les arbres, mais simplifiait l’utilisation d’outils, et aurait appartenu à un genre non identifié, proche de Homo erectus. Un hominine pourvu d'une main similaire aux êtres humains modernes a donc co-existé avec d’autres ancêtres aux mains plus arboricoles, dont Homo habilis, dans les gorges d’Olduvai, en Tanzanie, il y a plus de 1,84 million d’années.

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Une équipe de paléoanthropologues a mis au jour une dent humaine vieille de plus de 560 000 ans, dans la grotte la Caune de l’Arago, près du village de Tautavel, dans les Pyrénées-Orientales. Cette incisive d’adulte fossilisée, appartenant à un ancêtre de l’homme de Néandertal (450 000 ans), devient le plus vieux fossile humain jamais trouvé en France. Cette petite dent pourrait apporter un précieux éclairage sur l’évolution des premiers Européens.

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Des paléontologues ont mis au jour un fossile particulier : un serpent à quatre pattes ! Datant du crétacé inférieur, cet animal offre de précieux indices sur les ancêtres du serpent moderne.

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Deux paléontologues du Royal Tyrrel Museum, au Canada, ont annoncé la découverte d’une nouvelle espèce appelée Regaliceratops. Ses caractéristiques, à cheval entre les deux principales familles de dinosaures à cornes, mettent en évidence un phénomène de convergence évolutive.

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Au Kenya, des pierres taillées de 3,3 millions d’années semblent montrer que nos ancêtres australopithèques – contemporains de Lucy – savaient déjà façonner des outils. Une découverte qui pourrait remettre en cause le lien jusqu’alors établi entre le genre Homo et l’apparition des premiers outils.

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