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Biologie & Santé

La maladie de Creutzfeldt-Jacob a du nez

Pour la première fois, des chercheurs italiens ont détecté la présence du prion responsable de la forme sporadique de la maladie de Creutzfeldt-Jacob dans l’épithelium nasal. Leur analyse a été effectuée chez neuf patients décédés de la maladie. Ils ont également retrouvé le prion dans la zone du cerveau chargée du système olfactif. Cette découverte pourrait permettre la mise au point d’un test de dépistage. Pour l’instant, la forme sporadique de la maladie ne peut être diagnostiquée qu’après la mort du malade.
Source : New England Journal of Medicine, 348-8, 711-719, 20 février 2003.

Rythme cardiaque troublé par un gène

Une équipe franco-américaine vient de découvrir un gène responsable du trouble cardiaque le plus fréquent : la fibrillation auriculaire. Ce gène code une protéine, appelée ankyrine B, localisée dans la membrane du muscle cardiaque, qui régule les échanges d’ions à travers celle-ci. Pour identifier ce gène, l’équipe a travaillé sur...

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Pour la première fois, des chercheurs japonais ont réussi à créer de nouvelles bactéries jusqu'alors inconnues sur notre planète. Comment ? En modifiant leur ADN. Véritable avancée scientifique ou bricolage de démiurges ?

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Historiquement, le cannabis (chanvre indien) est originaire des contreforts de l’Himalaya. Il est cultivé par l’homme depuis des millénaires : ses fibres servaient à la fabrication de cordages, papiers ou tissus et sa résine était autrefois utilisée comme médicament pour soulager la douleur, les spasmes ou les troubles du sommeil.
Aujourd’hui, la Grande-Bretagne et certains États des États-Unis autorisent la prescription de cannabis pour certaines affections (propriétés anti-douleur et anti-vomissements du delta9-tétrahydrocannabinol).

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Ils se présentent essentiellement sous deux formes :

  • l’herbe (marijuana), qui est un mélange de feuilles, tiges et sommités florales de la plante ;
  • la résine (haschich) qui est obtenue à partir des sommités florales de la plante.

 

Depuis 1998, deux nouveaux produits ont fait leur apparition en France :

  • le “skunk”, une variété de fleurs de cannabis originaire des États-Unis ;
  • le “pollen”, les étamines des plants mâles.

Ils contiennent des concentrations en delta9-tétrahydrocannabinol beaucoup plus élevées.

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<figcaption> Plant de cannabis © Inserm</figcaption></figure>

Les effets immédiats et différés du cannabis sont principalement dus au delta9-tétrahydrocannabinol, le plus abondant des soixante cannabinoïdes recensés à ce jour dans la plante Cannabis sativa indica (le chanvre indien). Sa concentration est d’environ 8% pour l’herbe et 10% pour la résine mais elle peut varier selon les préparations et la provenance du produit. Depuis quelques années, des échantillons fortement concentrés (jusqu’à 22% pour l’herbe et 31% pour la résine) ont fait leur apparition.

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Le cannabis entraîne une faible libération d’un neurotransmetteur, la dopamine, selon un mécanisme encore à l’étude. Les récepteurs cannabinoïdes sont présents en forte densité dans le système limbique (noyau accumbens, cervelet, hippocampe, cortex). Leur distribution est corrélée aux effets du cannabis sur la mémoire, la perception sensorielle et le contrôle des mouvements.
Il ne semble pas que le cannabis entraîne une dépendance physique, même si un phénomène de tolérance (qui se caractérise par le besoin de quantités de plus en plus fortes pour obtenir l’effet recherché) a été observé chez certains consommateurs. En revanche, une dépendance psychique (les préoccupations sont centrées sur l’obtention du produit) peut être constatée lors d’une consommation régulière et répétée de cannabis.

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La syphilis réapparaît en Amérique du Nord, mais aussi dans des pays européens comme la France. Constatation inquiétante, car elle indique un relâchement dans la prévention des maladies sexuellement transmissibles et du sida.

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Au sein de l’Union européenne, le cannabis est le produit illicite le plus consommé. Mais sait-on réellement quels sont ses effets sur le comportement et la santé ? À la demande de la Mission interministérielle de lutte contre la drogue et la toxicomanie, l’Inserm a réalisé une expertise collective

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Il est de plus en plus certain que LE gène de l’autisme n’existe pas mais que ce trouble psychiatrique serait probablement causé par un ensemble de facteurs et, au plan génétique, par plusieurs gènes. Des chercheurs ont découvert deux gènes qui augmenteraient la prédisposition à l’autisme. L’identification de ces gènes de prédisposition est une étape essentielle dans la compréhension de cette redoutable pathologie.

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À quoi servent donc ces petits filaments qui forment les extrémités de nos chromosomes ? À première vue, ils seraient impliqués dans les mécanismes du vieillissement cellulaire, mais ils pourraient aussi jouer un rôle dans le développement des cancers. Peut-on alors prendre le risque d'intervenir sur leur longueur ?

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