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Espace & Astronomie

Une éruption exceptionnelle, le 14 juillet 2000, a souligné l'intensité actuelle de l'activité solaire. Et le spectacle n'est pas fini...

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Toutes les onze années environ, l'activité du Soleil passe par un minimum et un maximum d'intensité. Cette activité se traduit par une augmentation du nombre de protubérances (jets de matières du Soleil vers l'espace) et la présence de taches solaires sur la surface apparente du Soleil.

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Des chercheurs de la Nasa annoncent avoir observé des indices qui laisseraient penser que « de l’eau liquide a pu affleurer à la surface de la planète rouge dans une période récente ».

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De nombreux programmes spatiaux sont développés pour aller sur Mars, devenu, après la Lune, le nouvel horizon des explorateurs de terres vierges. Les images des toutes dernières missions martiennes (Pathfinder, Mars Global Surveyor...) et les commentaires du planétologue Philippe Masson dressent l'état des connaissances sur la planète rouge.

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Le 10 décembre 1999 était lancée, depuis Kourou, la première Ariane 5 commerciale. A son bord, un satellite astronomique de l'Agence spatiale européenne, XMM. Une équipe du Commissariat à l'énergie atomique se trouve parmi la centaine de spectateurs attentifs. Pendant presque six ans, en collaboration parfois houleuse avec d'autres scientifiques européens, ils ont conçu, construit et contrôlé la caméra de ce télescope à rayons X.

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Tous les ans, la Terre croise la trajectoire de la comète Temple-Tuttle qui, elle-même, ne passe à proximité du Soleil que tous les trente-trois ans. À chaque fois, cela déclenche une véritable pluie d'étoiles filantes… A observer cette année à partir du 14 novembre avec des maxima autour du 19 novembre.

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Planète extra-solaire (ou exoplanète)

Autour du Soleil, notre étoile, tournent neuf planètes dont la Terre.
Or il existe une multitude d’autres étoiles dans l'univers. Certaines sont accompagnées de planètes, qu'on appelle "planètes extra-solaires" car situées en dehors du système solaire.

La première planète extra-solaire a été détectée en 1995. Aujourd’hui, 51 exoplanètes ont été repérées. Ce sont toutes de grosses planètes gazeuses ressemblant à Jupiter : les moyens actuels ne permettant pas de trouver des exoplanètes solides -comme la Terre ou Mars.
Jusqu'à présent, on détectait indirectement les exoplanètes : par les perturbations qu’elles induisaient sur le mouvement de leur étoile.
Très récemment, une exoplanète a été "vue" plus directement : en passant devant son étoile, elle a provoqué une baisse de la luminosité de celle-ci.

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Station spatiale

Un vaisseau spatial permet de voyager dans l’espace mais pas d’y séjourner longtemps. Une station spatiale est un véhicule installé à demeure en orbite autour de la Terre, offrant un volume et les réserves nécessaires à une vie et à un travail confortables.

La première station, Saliout 1, a été satellisée en 1971 par les Russes.
Skylab, la station américaine lancée en 1973, ouvre la voie aux séjours de longue durée dans l’espace : trois mois.
Mir est la première station montée module par module, où travaillent des spationautes de nationalités différentes.
La Station Spatiale Internationale (SSI), actuellement en cours d'assemblage, sera plus grande et sera habitée constamment par des spationautes qui se relaieront tous les six mois. Elle devrait même servir d’escale pour des voyages habités vers la planète Mars. La microgravité qui règne à bord permettra d’effectuer des expériences novatrices en chimie, physique, biologie et médecine, entre autres. Début des opérations...

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Lancé le 4 décembre 1996 par les Américains et arrivé à destination en juillet 1997, Mars Pathfinder est le premier engin à atterrir sur la planète Mars depuis l'épopée glorieuse des sondes Viking des années 70.

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Relativité

La relativité est une théorie du célèbre physicien Einstein (début du XXe siècle). Selon cette théorie, rien ne peut aller plus vite que la lumière ; l'espace et le temps ne sont pas identiques pour tous (ils sont "relatifs") : suivant la vitesse de l'observateur, l'espace rétrécit ou le temps ralentit ! Ce phénomène étonnant a été vérifié expérimentalement.

Dans la relativité, on ne peut pas dissocier l'espace et le temps : l'écoulement du temps et la géométrie de l'espace sont liés ! On parle alors d'"espace-temps", une notion à géométrie variable. Dans le cadre de la relativité générale, la gravitation créée par les masses des astres déforme l’espace-temps, comme une boule de pétanque posée sur un lit moelleux le déformerait.
Les preuves de la relativité sont nombreuses : horloges embarquées dans des satellites, qui retardent à leur retour sur Terre ; explication de la trajectoire anormale de la planète Mercure (incompréhensible par la gravitation newtonienne) ; déviation...

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