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Maths, Physique & Chimie

Comment l’embryon des vertébrés adopte-t-il sa forme complexe ? Par un processus physique simple, expliquent des chercheurs français : étiré à ses extrémités, il se replie sur lui-même très logiquement en fonction de la densité de ses différents tissus.

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Le signal observé par l’équipe Bicep2 en mars 2014 ne peut pas être associé aux premiers instants du Big Bang. En effet, il provient essentiellement de notre galaxie et de distorsions gravitationnelles rencontrées au cours de sa propagation jusqu’à nous.

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Des chimistes américains et australiens viennent de mettre au point un procédé permettant de « décuire » un œuf. Cette recette étonnante ouvre des perspectives prometteuses dans des domaines aussi divers que l’industrie pharmaceutique ou la fabrication du fromage.

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L’impact de gouttes d’eau sur une surface granulaire telle que du sable est un domaine de la physique encore peu étudié. Une équipe américaine vient combler ce manque en montrant que les cratères obtenus correspondent à ceux observés lors de la chute de météorites.

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Une tasse de café déborde plus facilement qu’un verre de Guinness. Les serveurs en font l’expérience au quotidien. Des physiciens ont compris pourquoi.

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Les réacteurs nucléaires produisent des neutrinos en abondance. Deux détecteurs ont été installés autour de la centrale de Chooz, dans les Ardennes, pour tenter de mesurer l’oscillation de cette particule quasiment insaisissable.

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Le prix Nobel de chimie 2014 a récompensé conjointement trois scientifiques : les Américains Eric Betzig et William Moerner, ainsi que l’Allemand Stefan Hell. Leurs travaux ont ouvert la voie à la microscopie fluorescente dite super résolue. Cette technique d’imagerie permet l’observation très fine, au sein d’une cellule, de molécules vivantes rendues fluorescentes. Les avancées dans ce domaine ont contribué à faire passer le microscope optique de l’échelle microscopique à l’échelle nanoscopique.

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La diode électroluminescente (LED) bleue a été mise à l’honneur par le prix Nobel de physique, qui a récompensé Isamu Akasaki, Hiroshi Amano et Shuji Nakamura. Le travail du trio d’origine japonaise, inventeur de ce procédé dans les années 1990, a été salué pour les économies d’énergie qu’il a permis de réaliser. La LED bleue permet en effet de créer un éclairage à basse consommation avec un rendement vingt fois supérieur à celui d’une ampoule traditionnelle à incandescence.

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Grâce à l’expérience internationale Borexino et son gigantesque détecteur abrité sous plus d’un kilomètre de roche en Italie, les physiciens ont détecté pour la première fois des neutrinos solaires de type pp, témoins directs de l’activité nucléaire de notre étoile. Contrairement aux photons qui peinent à s’extraire des entrailles du Soleil (plus de 100 000 ans), les neutrinos s’en échappent instantanément et nous parviennent huit minutes seulement après la réaction qui leur a donné naissance.

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Cent ans après le prix Nobel qui a récompensé la découverte de la diffraction des rayons X, phénomène physique sur lequel s'appuie la cristallographie pour sonder la structure de la matière, cette science méconnue donne lieu à de multiples applications en géologie, biologie, médecine, science des matériaux... Tour d'horizon d'un secteur en pleine vitalité.

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