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Maths, Physique & Chimie

Cristallo, retour vers le futur

Cent ans après le prix Nobel qui a récompensé la découverte de la diffraction des rayons X, phénomène physique sur lequel s'appuie la cristallographie pour sonder la structure de la matière, cette science méconnue donne lieu à de multiples applications en géologie, biologie, médecine, science des matériaux... Tour d'horizon d'un secteur en pleine vitalité.

Un siècle après son acte fondateur – la détermination de la structure d’un cristal de sel par diffraction des rayons X – la cristallographie demeure bien peu connue en dehors des laboratoires. Ses applications sont pourtant partout : de l’analyse des roches martiennes à la conception de médicaments ciblés, de l’authentification des œuvres d’art à l’amélioration des écrans LCD, chaque fois qu’il est nécessaire de connaître la structure microscopique d’un matériau pour comprendre ou modifier ses propriétés, la cristallographie est présente. Partant de principes physiques et de modèles mathématiques solidement établis, s’appuyant sur une gamme d’instruments toujours plus riche, du petit diffractomètre portable au synchrotron géant, les cristallographes sondent l’intimité de la matière. À l’occasion de l’Année internationale de la cristallographie, voici un état des lieux de cette discipline centenaire toujours à l’affût des dernières innovations technologiques.

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