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Espace & Astronomie

Des icebergs sur Pluton ?

© NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

Le survol de Pluton au cours de l’été 2015 par la sonde New Horizons avait révélé une activité géologique insoupçonnée. Des images plus précises dévoilées le 4 février confirment la dynamique géologique de cette planète naine. On peut y apercevoir des structures semblables à des icebergs, constituées de glace d’eau et mesurant quelques kilomètres de large. Elles proviendraient des terrains accidentés (rugged uplands) et seraient entraînées (hill chains) par les glaciers d’azote jusque dans le Sputnik Planum, une vaste plaine en forme de cœur formée de plaques d’azote glacé. Contrairement à la Terre, ces icebergs ne flottent pas librement, mais sont repoussés aux abords de ces plaques par de possibles phénomènes de convection, formant ainsi des amas atteignant 20 km de large (hill clusters). Enfin, « Challenger Colles » (en l’honneur de l’équipage de la navette éponyme) serait une zone où s’échouent ces amas lorsque la mer glacée est trop peu profonde. Les clichés proviennent de l’instrument MVIC de la sonde.

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