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Biologie & Santé

Des oiseaux qui cogitent comme des humains

À l’instar des primates ou des cétacés, les oiseaux témoignent d’une grande intelligence. Afin de comprendre en quoi celle-ci diffère de la nôtre, des chercheurs américains et canadiens ont soumis à une batterie de tests deux espèces d’oiseaux. L’une s’en sort très bien, l’autre un peu moins. Pourquoi ?

Certains animaux sont capables d’innovation dès lors qu’il s’agit d’obtenir de la nourriture. C’est notamment le cas du pèrenoir de Barbade (Loxigilla barbadensis), une espèce endémique des Caraïbes dont la patience et l’inventivité permettent de résoudre bien des problèmes. Étonnamment, le cici verdinère (Tiaris bicolor), une espèce pourtant très proche et vivant dans le même habitat, est incapable de faire preuve d’autant d’innovation.

Portion de l'arbre phylogénétique des Thraupidae avec le Pèrenoir de Barbade (image de gauche) et le Cici verdinère (image de droite).© Laure Cauchard, Jean-Nicolas Audet

Pour comprendre ces différences, des chercheurs américains et canadiens des universités McGill, Harvard et Rockefeller ont étudié les deux espèces en laboratoire. Leur étude est parue le 14 mars dans la revue Science Advances.

Aux différents tests proposés aux oiseaux, seul le pèrenoir de Barbade s’en sort bien. En analysant le génome des deux oiseaux, les chercheurs ont compris pourquoi. Bien que très proches, les deux espèces présentent de grandes différences au niveau de gènes liés à la plasticité neuronale et synaptique. Le pèrenoir de Barbade possède notamment un taux de neurotransmetteurs, et notamment de récepteurs au glutamate, bien plus élevé que le cici verdinère. Or, chez les mammifères, ce taux est en corrélation avec les capacités d’apprentissage, de mémoire et de cognition.

Cette étude montre donc que l’intelligence de certains oiseaux obéit à des mécanismes très comparables à ceux de l'intelligence humaine et ce, malgré la distance qui sépare les oiseaux des mammifères dans l’histoire du règne animal.

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