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Archéologie & Paléontologie

Le corps fossilisé de Little Foot révélé au grand jour

Si vous êtes passionné de paléontologie, le nom de Little Foot vous dit forcément quelque chose. Cet Australopithèque a été découvert il y a vingt ans dans la grotte de Sterkfontein, en Afrique du Sud. Âgé de 3,6 millions d'années, il est l'un de nos plus lointains ancêtres. Son squelette a été présenté pour la première fois la semaine dernière, à Johannesbourg.

Présentation de Little Foot par Ronald Clarke et son équipe le 6 décembre 2017 à l'université de Witwatersrand, à Johannesbourg© Paul Myburgh

Pour l'archéologue Ronald J. Clarke et ses assistants, l'histoire de Little Foot débute il y a plus de vingt ans. En 1994, ce paléontologue sud-africain, professeur à l'université de Witwatersrand, découvre quatre petits os de pied et un bout de tibia stockés avec d'autres restes fossiles dans des caisses provenant de la grotte de Sterkfontein, à 40 kilomètres de Johannesbourg. Ronald Clarke y dépêche en 1997 ses assistants. Coup de chance : au bout de deux jours de recherche seulement, Stephen Motsumi et Nkwane Molefe identifient, dans une couche de roche très dure, un corps dont le squelette correspond aux petits os déjà découverts.

Extraire ces os de leur gangue de pierre prendra deux décennies et c'est seulement en ce mois de décembre que le squelette entier de Little Foot a été présenté au public, à Johannesbourg. Little Foot est une Australopithèque femelle âgée d'une trentaine d'années, qui du haut de ses 1,35 mètre a foulé le sol de la planète il y a plus de 3,6 millions d'années, quelques centaines de milliers d'années avant Lucy. C'est aussi le squelette d'Australopithèque le plus complet découvert à ce jour : plus de 95 % des os ont été mis au jour contre 40 % pour Lucy.

Little Foot dans sa gangue de pierre© Paul Myburgh

L'analyse du squelette par l'équipe de Ronald Clarke est désormais terminée et fera l'objet de plusieurs publications dans les mois à venir. Little Foot sera ensuite mis à disposition d'autres équipes pour de futures investigations.

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