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Osiris en route vers Bénou

La sonde Osiris-Rex vient de décoller en direction de Bénou. Son objectif : ramener sur Terre plusieurs centaines de grammes de poussière de cet astéroïde.

Vue d'artiste de la sonde Osiris-REx prélevant un échantillon du sol de Bénou© Nasa/JPL/ University of Arizona/Lockheed Martin

Lancée le 8 septembre par une fusée Atlas, la sonde Osiris-Rex parviendra à proximité de l’astéroïde Bénou en août 2018. L'orbite de cet astéroïde découvert en 1999 coupe en effet celle de la Terre. La mission de la sonde Osiris consiste à rejoindre cet astéroïde au diamètre de près de 600 mètres et de s’en approcher suffisamment pour prélever des échantillons du sol. Le contact est prévu pour le mois de juillet 2020. La poussière recueillie sera transférée dans une capsule de retour étanche.

Si la manœuvre réussit, Osiris entamera alors son voyage de retour vers la Terre. La capsule devrait être récupérée en septembre 2023 dans le désert de l’Utah. Les scientifiques espèrent ainsi mieux comprendre l’histoire du Système solaire : les astéroïdes sont les corps célestes les plus primitifs. 

Cette expérience rappelle ce qu’avait réalisé le Japon avec la sonde Hayabusa, mais Osiris-Rex devrait rapporter plusieurs centaines de grammes de poussière, contre quelques micro-grammes ramenés par la sonde japonaise en 2010.

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