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Expo-dossiers

La chasse aux exoplanètes

Les premiers découvreurs

La première planète en orbite autour d’une autre étoile que le Soleil a été découverte en 1995 par deux astrophysiciens de Genève : Michel Mayor et Didier Queloz (alors étudiant) grâce au télescope de l’observatoire de Haute-Provence.

Elle est en orbite autour de l’étoile 51 Pegasi, à 48 années-lumière de la Terre (soit environ 480 000 milliards de kilomètres). Le cap de la millième exoplanète a été franchi le 22 octobre 2013. Aujourd’hui, plus de 3 500 candidates déjà observées sont en attente de confirmation.
Retrouvez l’histoire de cette découverte dans la vidéo ci-contre.

Le nom des exoplanètes

Une nomenclature complète a été développée pour nommer les exoplanètes, essentiellement construite sur le nom de l’étoile, auquel on ajoute une lettre minuscule. Le « a » étant réservé à l’étoile, « b » est la première planète découverte en orbite autour de cette étoile, « c » la seconde...

Certaines planètes ont reçu des noms d’usage qui n’étaient pas reconnus par l’Union astronomique internationale (UAI), comme Bellérophon pour 51 Pegasi b, la première découverte. Depuis juillet 2014, l’UAI a mis en ligne un site web, NameExoWorlds, qui permet aux clubs d’astronomie du monde entier de proposer des noms pour 305 exoplanètes. Ces noms seront soumis au vote du public au printemps 2015 et officialisés en août.

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