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L’animal est-il une personne ?

Un dossier de Science actualités

Le dossier

Et les animaux sont devenus intelligents...

La révolution dans l’étude du comportement des animaux est venue de nouvelles approches mettant en valeur leur ingéniosité.

Pendant longtemps, les animaux ont été considérés comme des machines dénuées d’intelligence puis, dans les laboratoires expérimentaux des années 1950, des mécaniques instinctives. Conditionnés à réagir à des stimulations, les animaux devaient résoudre des problèmes humains qui n’avaient aucun sens pour eux. Étaient-ils réellement sans intelligence ou bien les questions posées étaient-elles inadaptées à la mise en lumière de leur intelligence ? L’éthologie va révolutionner cette idée et montrer d’abord avec l’éthologue autrichien Konrad Lorenz puis la primatologue Jane Goodall que, pour être compris, les animaux devaient être étudiés dans leur milieu naturel. Leurs découvertes mènent à la conclusion que les animaux partagent avec nous un répertoire génétique et comportemental et qu’ils entretiennent des relations complexes. Mais la vraie révolution est récente. Elle est venue de nouveaux questionnements de la part de scientifiques qui ont cherché, par exemple, à comprendre à quoi ressemble le monde d’un poussin de trois jours ou comment les dauphins communiquent entre eux. Résultat : que ce soit en situation expérimentale ou dans leur environnement naturel, de nombreuses études révèlent que, selon les espèces animales, les bêtes savent inventer, mentir, rire, adopter, se réconcilier, créer des outils, collaborer, apprendre, mémoriser, anticiper, transmettre des traditions, faire preuve d’empathie, de tristesse, tisser des alliances et des amitiés, et même faire la guerre... De quoi réviser nos préjugés les plus tenaces. 


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