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En bref

C'est la première fois que des scientifiques observent – de manière indirecte, grâce à des signaux radio – les indices d’une aurore en dehors du Système solaire. Elle a eu lieu sur une étoile de très faible masse, à 18,5 années-lumière de notre Soleil. Dix mille fois plus énergétique que celles visibles sur Jupiter, cette aurore obéit sans doute à un mécanisme similaire, différent du phénomène terrestre qui résulte de l’interaction entre le vent solaire et l’atmosphère : elle serait alimentée par l’étoile elle-même selon un processus encore mal compris.

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Une équipe de paléoanthropologues a mis au jour une dent humaine vieille de plus de 560 000 ans, dans la grotte la Caune de l’Arago, près du village de Tautavel, dans les Pyrénées-Orientales. Cette incisive d’adulte fossilisée, appartenant à un ancêtre de l’homme de Néandertal (450 000 ans), devient le plus vieux fossile humain jamais trouvé en France. Cette petite dent pourrait apporter un précieux éclairage sur l’évolution des premiers Européens.

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Faudra-t-il un jour interdire d’écrire des textos en marchant ? Certes, les adeptes de SMS ou de la consultation d’Internet sur dispositifs mobiles adoptent en général une démarche plus lente pour éviter les accidents, avec des enjambées courtes. Mais ils marchent moins droit que les autres piétons, en faisant des embardées. Eux-mêmes ne trébuchent pas souvent, car ils prennent de plus grandes marges de manœuvre face aux obstacles, en exagérant par exemple la hauteur des marches. En revanche, les éviter n'est pas toujours simple pour leur environnement immédiat... 

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Les enfants nés avant 32 semaines de grossesse ou avec un poids inférieur à 1500 grammes auraient des tendances à l’introversion, une fois adultes. Ils sont facilement inquiets, moins enclins à prendre des risques ou à communiquer avec leur entourage, montre une étude réalisée en Allemagne. Ces traits autistiques pourraient expliquer pourquoi les grands prématurés ont souvent des difficultés à trouver un travail stable ou à construire une famille. 

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Parmi les oiseaux qui ne volent pas, le kiwi est le seul à vivre la nuit. Cette caractéristique se traduit par des gènes altérés qui suppriment sa vision des couleurs – en particulier le bleu et le vert – au profit de l’odorat. Ces modifications ont vraisemblablement eu lieu peu après l'arrivée du volatile sur l’île de Nouvelle-Zélande, il y a 30 à 38 millions d’années : pour éviter les moas, ces oiseaux géants diurnes, le kiwi a dû adopter un mode de vie nocturne.

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Comment faire en sorte que les bus respectent les horaires prévus ? Synchroniser les feux de circulation permet-il de minimiser les temps d’attente des passagers et d’améliorer la ponctualité ? En utilisant un modèle très simplifié (un véhicule et des feux), une équipe colombienne et chilienne permet de répondre à cette question par la négative, car le trafic urbain est imprévisible à long terme. Ainsi, des feux synchronisés permettent au bus d’aller plus vite… mais le contraignent à rattraper son avance plus loin, en respectant un délai d’attente accru. Au total, le trafic routier est donc encore plus chaotique. 

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Lors d’une rencontre violente, le plus grand s’en sort toujours mieux. C’est aussi le cas pour les galaxies. Lorsque deux galaxies de taille comparable se rencontrent, elles produisent toutes deux de nombreuses nouvelles étoiles. Mais lorsque leurs tailles sont différentes, seule la plus grosse est capable d’en produire : elle aspire en effet tous les gaz environnants, jusqu’à vider complètement la galaxie la plus petite.

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Les dauphins peuvent explorer les profondeurs des océans sans souffrir de la pression ni des remontées rapides. Une équipe américaine et néo-zélandaise a montré que cette capacité serait due au fonctionnement particulier des poumons de l’animal : les dauphins peuvent renouveler l’intégralité de l’air de leurs poumons en une seule respiration et expirent très vite : 130 litres par seconde ! Un chiffre à comparer au volume d'expiration maximal de l'être humain, lors d'une respiration forcée : cinq litres environ en une seconde. 

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Animal curieux, le caméléon peut regarder dans deux directions à la fois, grâce à des yeux indépendants tournant à 180°. Indépendants ? Peut-être pas, tout compte fait... En effet, quand chaque œil suit une proie différente et que le caméléon choisit d’en attaquer une, l’œil qui suivait l’autre proie converge sur l’endroit précis où le second œil regarde. Preuve, selon une équipe israélienne, que chaque œil sait ce que fait l’autre. Ils communiqueraient donc, d’une manière encore indéfinie.

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Le chikungunya, ce virus qui déclenche une arthrite aiguë, se répand très vite grâce aux moustiques : moins de deux ans après son arrivée dans les Caraïbes, 1,2 million de cas sont recensés en Amérique. Une équipe américaine prépare actuellement un médicament à partir d'anticorps développés par les malades. Des tests sur des humains sont prévus dès l’année prochaine. Moins efficace qu’un vaccin mais plus rapidement disponible, ce nouveau médicament empêchera provisoirement l’inflammation des articulations.

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