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Archéologie & Paléontologie

Plusieurs découvertes récentes apportent des éclairages importants sur des moments clés de l'évolution de l'Homme. Pourtant, ces résultats suscitent des interrogations, et le scénario de nos origines résiste encore à la paléoanthropologie. Une science en pleine… évolution.

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Dans la forêt de Pómac, au nord-ouest du Pérou, les scientifiques ont exhumé un véritable trésor archéologique. Plus de vingt tombes intactes ayant appartenu à des seigneurs du royaume de Sicán, une civilisation fastueuse de l'Amérique précolombienne. Une aubaine pour les archéologues, qui tentent de comprendre la nature des rites funéraires qui se déroulaient à Sicán.

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C'est la première fois que des archéologues s'intéressent au passé récent des îles Kerguelen, îles inhabitées de la région subantarctique... Avant son départ le 15 décembre, nous avons rencontré Jean-François Le Mouël, chef d'expédition de la mission ArchæObs. Avant de travailler au pôle Sud, cet archéologue polaire a passé de longues années auprès des Inuits. D'un pôle à l'autre…

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Pour la première fois, deux équipes scientifiques ont réussi à séquencer une partie de l'ADN d'un homme de Neandertal. Leurs conclusions sont concordantes : notre proche cousin s'est séparé génétiquement de nous il y a environ 500 000 ans. Et n'a vraisemblablement plus eu d'échange génétique avec notre espèce depuis cette époque.

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En Éthiopie, une équipe internationale révèle le squelette quasi complet d'une jeune Australopithèque de trois ans baptisée Selam. Elle évoluait il y a 3,3 millions d'années, soit 100 000 ans avant le plus célèbre fossile hominidé, Lucy.

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Perchée à 2800 mètres d'altitude dans les montagnes boliviennes, une paroi rocheuse verticale de plus d'un kilomètre de long recèle un trésor paléontologique unique au monde : des milliers d'empreintes de dinosaures qui vivaient il y a 68 millions d'années. Un patrimoine enfin préservé, à travers un projet de parc touristique récemment inauguré.

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Depuis l'annonce de sa découverte sur une île indonésienne en octobre 2004, l'homme de Flores n'a cessé de susciter la controverse. Nouvelle espèce pour les uns, individu malade pour les autres… si l'on en croit les dernières études, le débat n'est pas clos.

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De récentes datations des peintures rupestres de « Baja California » au Mexique révèlent l'existence d'une tradition artistique longue d'au moins huit millénaires, la plus ancienne du continent américain… Une découverte qui relance le débat sur la chronologie du peuplement de l'Amérique.

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La découverte dans la région argentine de Patagonie d'un singe fossile du miocène apporte des informations précieuses sur l'évolution des primates du Nouveau monde. Mais surtout, sa capacité crânienne indique que bien avant les ancêtres africains des hommes, une autre lignée a vu son cerveau augmenter drastiquement de volume.

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Grâce à un logiciel inédit, une équipe du CNRS a pu déterminer l'appartenance sexuelle des empreintes de mains retrouvées dans une grotte préhistorique de Bornéo. Ces résultats ouvrent de nouvelles perspectives dans l'interprétation des peintures rupestres. À Bornéo, mais aussi dans le reste du monde.

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