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Espace & Astronomie

Rosetta : première sur une comète

Après un voyage de dix ans dans l’espace, la sonde européenne Rosetta orbite autour de sa cible, la comète Churyumov-Gerasimenko. Son robot Philae doit s’y poser le 12 novembre 2014 : un atterrissage encore jamais tenté ! Le point sur les enjeux scientifiques et technologiques de cette mission hors du commun.

Les comètes, ces petits corps célestes reconnaissables à leur longue chevelure, vont-elles enfin se dévoiler ? Des missions spatiales les avaient approchées, mais aucune ne s’était encore mise en orbite autour de l’une d’entre elles. Après dix ans de voyage dans l’espace, la sonde Rosetta de l’Agence spatiale européenne a réalisé cet exploit en août 2014. Sa cible : la comète 67P/Churyumov-Gerasimenko. Celle-ci sera, le 12 novembre 2014, le théâtre d’une autre première : Rosetta larguera un petit atterrisseur, Philae, qui se posera sur le noyau de la comète et en fera l’analyse chimique et géophysique. Cette mission se poursuivra en 2015, la sonde Rosetta devant en effet continuer de suivre la comète afin d’étudier son comportement à l’approche du Soleil. Au bout du compte, les planétologues devraient réaliser la première étude directe d’une comète, véritable relique du Système solaire primitif. Ils espèrent ainsi pouvoir répondre à la question : les comètes ont-elles joué un rôle dans l’apparition de l’eau et du carbone sur Terre ?

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